vendredi 29 août 2014

Plantes singulières : les cactus

La famille des cactées, qui compte environ 900 espèces, est originaire du continent américain. Elle se rencontre des deux côtés de l'équateur : au sud jusqu'au Chili et au nord jusqu'au Canada, mais tout particulièrement au Mexique où l'on trouve les fameux cactus-cierges géants. Quelques espèces, comme par exemple le figuier de Barbarie, se sont naturalisés dans le midi de l'Europe, en Asie et en Afrique. Ce sont des plantes géantes, pleines de suc, vivaces, munies de bosses, d'épines, de piquants ou de soies ; pour la plupart, elles portent de grandes fleurs de couleurs superbes et de parfum agréable.

Les cactus géants du Mexique et de l'Amérique méridionale atteignent une hauteur considérable et donnent au paysage son caractère particulier. Leurs fleurs sont d'une grande beauté et leurs fruits constituent pour les indigènes une nourriture excellente.

Les cactus à feuilles ainsi que les cactus joncines sont des plantes parasites qui d'ordinaire croissent sur des troncs d'arbres morts dont retombent leurs pousses formés de nœuds. Toutes ces plantes sont tropicales et se retrouvent dans les forêts vierges de l'Amérique centrale et méridionale. Leurs fleurs de couleur blanche et rouge sont très belles et leurs grands fruits ovoïdes sont d'un rouge brillant. Les espèces qu'on trouve dans l'Afrique orientale et méridionale produisent de petits fruits d'un blanc verdâtre ou noirâtres dont les autruches sont très friandes.

Les cactus barbe grise ont un tronc cannelé assez haut dont le sommet, à l'approche de la floraison, se couvre d'une espèce de chevelure serrée, laineuse, du milieu de laquelle la fleur éclot. Ils croissent au Mexique, au Guatémala et en Colombie. Une des plus belles cactées est la Reine de nuit. Sa fleur, qui ne s'épanouit que la nuit et qui exhale une forte odeur de vanille, est une des merveilles de son genre. Le cactus Prince de Leuchtenberg est également une plante très caractéristique. En général, les cactus-cierges sont extrêmement utiles. Les Indiens du Mexique s'en servent pour établir des clôtures autour de leurs huttes et de leurs villages. Le bois très résistant de certaines espèces s'emploie pour la confection de roues pour charrettes et sert de combustible dans les parties du pays dépourvues de bois.

Les cactus mamillaires sont généralement sphériques ou claviformes. Dans leur pays d'origine, le Mexique, ils couvrent de grandes superficies de terrain qui ressemblent à des prairies, et leurs petites fleurs multicolores produisent un effet agréable, relevé encore au printemps par les petits fruits rouges provenant des fleurs de l'année précédente. De l'échinocacte, les indigènes se font des bonnets. Les cactus sphériques sont utilisés aussi pour la confection de toutes sortes d'ustensiles de cuisine et de vases à boire.

Les melons épineux et les échinocactes sont des plantes à tiges charnues, globuleuses, claviformes ou cylindriques, cannelées, avec bosses garnies d'épines aiguës. On les trouve au Mexique, au Guatémala, au Brésil, à La Plata et au Chili, sur des terrains pierreux et sur des pentes rocheuses. Leurs fleurs sont assez grandes et de couleur rouge, violette ou blanche ; celles de l'échinocacte sont d'une beauté remarquable. Les fruits sont utilisés par les indigènes comme médicaments, tandis que la pulpe tendre de ces cactées se mange comme légume. Quelques espèces conservent dans leurs tissus l'humidité absorbée pendant la saison des pluies et offrent ainsi aux hommes et aux animaux de quoi se désaltérer pendant la sécheresse.

Le cactus opuntia ou figuier de Barbarie, à branches cylindriques ou plates, forme une espèce de broussaille. Il porte des fruits comestibles ressemblant à des figues. Sur l'espèce appelée cactus nopal, originaire du Mexique, vit et se propage la cochenille, insecte qui fournit la matière colorante rouge connue sous le nom de carmin.